SQM a recuperar su participación en el mercado del litio

SQM podría recuperar su participación en el mercado del litio perdida en 2018. No obstante, sus necesidades de inversión afectarán su flujo de caja en los años que vienen. Así lo señala un reporte de la calificadora de riesgo Moody’s. “La expansión de la capacidad de producción de carbonato de litio e hidróxido ayudará a SQM a recuperar la cuota de mercado perdida durante 2018”, dice el análisis firmado por Martina Gallardo y Marianna Waltz, respecto a la minera no metálica.

“A medida que la demanda de baterías continuó expandiéndose a nivel mundial, la cuota de mercado global de litio de SQM cayó a solo el 17% en 2018, frente al 26% en 2016”, destaca Moody’s. No obstante, prevé que esta situación podría devolverse los próximos años. “Un nuevo proyecto aumentaría la capacidad de producción anual de carbonato de litio de SQM a 120.000 toneladas métricas (TM) para 2021, en comparación con las 70.000 TM actuales, agregando otras 40.000 TM para 2023”, consigna el informe de la agencia. “La construcción, incluida una nueva instalación de producción, no interferirá con la capacidad existente”.

Además, rescata que SQM construye dos plantas de hidróxido de litio de 8.000 TM para aumentar su capacidad anual actual de 13.500 TM. “Mientras tanto, una participación del 50% en el proyecto de
45.000 TM, Mount Holland, en Australia, le dará a SQM una capacidad estimada adicional
de 22.500 TM de hidróxido de litio para alrededor de 2021”.

Para financiar esta agresiva expansión de capacidad, indica que la compañía usará “su propio efectivo, pero probablemente necesitará deuda adicional para financiar expansiones y mantener un sólido saldo
de caja y liquidez”. Dice que la firma también podría ahorrar efectivo al reducir la distribución de dividendos o buscando contribuciones de capital de los accionistas, “pero no asumimos ninguna acción en nuestras proyecciones”, indica Moody’s.

Ventajas competitivas

El aumento de los vehículos eléctricos estimulará la demanda de litio en los próximos años, asegura la calificadora de riesgo, que destaca que “SQM es uno de los productores más eficientes de la industria”. Esto le beneficia “en medio del incierto suministro futuro del mercado del litio, la dinámica
de demanda y del precio”.

Agrega que “las ventajas competitivas en litio mantendrán rentable a SQM, incluso en medio de precios mundiales deprimidos, y permitirán grandes expansiones de capacidad”. “Los costos de extracción y procesamiento le dan a SQM una ventaja de producción”, plantea.

Moody’s destaca la diversificación productiva de SQM. “Mayores volúmenes de ventas de litio, productos de potasio y sales solares, y mejores precios para el yodo ayudarán a compensar SQM por un litio y precios de fertilizantes más bajos”.

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